Reiniciar el negocio de calzado de Australia

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Reiniciar el negocio de calzado de Australia

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Cinco años después de que los aranceles para el calzado se redujeran al 5 por ciento, dos de los icónicos fabricantes de botas familiares de Australia están empezando a avanzar realmente como exportadores out de Asia.

Blundstone y Baxter Boots todavía fabrican algunas botas en Hobart y Goulburn, respectivamente, pero la mayoría ahora se fabrican en China, Vietnam e India, y Blundstone acaba de abrir una fábrica en México para el mercado norteamericano.

Pero, hasta cierto punto, esa es la historia de la fabricación australiana: bajo el amparo de los aranceles, teníamos fábricas; ahora tenemos marcas, que es algo al menos.

Las botas RM Williams y Rossi todavía se fabrican en Australia, pero Blundstone y Baxter están en proceso de convertirse en marcas mundiales puras.

Los dos negocios son muy diferentes en tamaño Bl Blundstone está fabricando más de dos millones de pares de botas al año, dirigiéndose rápidamente hacia los tres millones a través de la expansión en los Estados Unidos, mientras que la operación de la familia Baxter vende solo 90,000 pares. Pero cada empresa tiene un rico patrimonio familiar.

Baxter fue uno de los primeros negocios australianos, punto final, y sin duda fue el primero de los fabricantes de botas sobrevivientes. Comenzó como el negocio de botas de William Teece en 1850 en Goulburn, pero se quebró y el negocio fue comprado por Henry Baxter en 1885.

Henry había hecho una fortuna con el tiro al plato, de todas las cosas, y compró el negocio de botas antes de establecerse y tener ocho hijos, siete niños y una niña. Todos los chicos entraron en el negocio y se convirtieron en accionistas iguales, pero de vuelta a Baxters en un minuto.

Blundstone también se formó a partir de una adquisición, pero en este caso la familia compradora, los Cuthbertsons, decidió usar el nombre de Blundstone en lugar del suyo propio. Eso es porque había dos negocios en Hobart llamados Cuthbertson.

La familia Blundstone comenzó a fabricar botas en Hobart en 1870 y se metió en problemas en la Gran Depresión en 1932. Se vendieron a la familia Caín, que también se peleó con bastante rapidez, y se vendieron a los Cuthbertson, que habían estado haciendo botas durante tanto tiempo como los Blundstones.

Harold Cuthbertson asumió el cargo de director general en 1953 y dirigió el negocio con éxito durante 51 años. Ahora es propiedad de sus dos hijas, que prefieren mantenerse bien en segundo plano, y está administrada por un veterano de 20 años del negocio, Steve Gunn.

Harold Cuthbertson comenzó a exportar botas Blundstone en la década de 1960 cuando tenía un excedente inesperado de existencias. Su gerente general en ese momento tenía algunos contactos en Papúa Nueva Guinea y enviaron algunas botas allí.

En la década de 1990, los viajeros a Australia comenzaron a comprar las botas de trabajo de lados elásticos como zapatos de ocio y se las llevaron a casa, por lo que los pedidos comenzaron a venir de los EE.UU. y Europa, pero con toda la producción aún en Hobart, la compañía no pudo atender esa demanda.

En 2010, el arancel de Textiles, Prendas de Vestir y Calzado (TCF) finalmente se redujo al 5 por ciento, y con Blundstone bajo administración profesional después de la muerte de Sir Harold (como se había convertido), la empresa decidió trasladar la producción al extranjero y optar por ella.

Para empezar, el contrato principal era con una fábrica en Tailandia, con cierta producción en India y China. El productor tailandés se ha mudado a Vietnam y Steve Gunn dice que la producción también ha comenzado en México.

El negocio está vendiendo dos millones de pares de botas al año en Israel, Canadá, Europa, Gran Bretaña, Escandinavia y los Estados Unidos, pero es en los Estados Unidos donde Gunn espera obtener rápidamente ventas de hasta tres millones de pares.

Si Gunn puede hacer eso, Blundstone debería haber superado a RM Williams, la marca de botas más exitosa de Australia, en ventas. De acuerdo con su informe anual de 2014, las ventas de RM Williams el año pasado fueron de $128.2 millones, principalmente ropa en estos días, para un beneficio neto de 2 2.2 millones.
Por cierto, RM Williams es ahora propiedad de L Capital (que forma parte del grupo Louis Vuitton) y Industry Funds Management, después de haber sido vendido por Ken Cowley, el ex director general en Australia de News Corporation, que es el editor de The Australian y Business Spectator.

Gunn no me dirá cuáles son los ingresos de Blundstone en dólares, pero ya debe ser más que RM Williams si vende al por mayor dos millones de pares de botas al año por alrededor de $150.

En cuanto a las botas Baxter en Goulburn, se venden 90.000 botas al año por 5 millones de dólares, y lo están haciendo bastante bien. Quince mil de ellas, las botas de montar de mayor calidad, todavía se fabrican en Goulburn y 75.000 se fabrican en China.

En estos días, el negocio está administrado por Marshall Baxter, un descendiente de cuarta generación de Henry, y es propiedad de él y sus dos hijos, pero ha habido algunos altibajos en el camino.

Cuando Harold Cuthbertson se hizo cargo de Blundstone en la década de 1950, Doug Baxter, uno de los muchos nietos de Henry, se hizo cargo de la gestión con su primo Brian trabajando junto a él.

Once años más tarde, Baxter producía un número récord de botas, pero perdía dinero: el producto no se calculaba correctamente y el negocio entró en administración.

Los administradores, el espléndidamente llamado Frank Jacket y John Steel de Yarwood and Vane en Sydney, pusieron a Brian a cargo, junto con su hijo Marshall.

En 1979, Baxter Boots finalmente salió de la administración después de 17 años de John Steel enseñando a Brian y Marshall Baxter sobre los misterios de la contabilidad de costos. Los dos tenían que ir a O’Connell Street en Sydney todos los meses con el estado de pérdidas y ganancias y ver mientras el Sr. Steel lo recorría línea por línea, ladrándoles con frecuencia.

«Fue un mentor maravilloso, pero duro», dice Marshall.

Brian y Marshall también decidieron que 26 accionistas, como era entonces, eran demasiados, por lo que compraron al resto de la familia out por 5 50,000.

Brian inmediatamente se dejó llevar y pagó demasiado por un negocio de zapatos de enfermería en Melbourne llamado Rampling and Hall, que se estaba quebrando en ese momento. La adquisición nunca funcionó, por lo que en 1984, las botas Baxter se rompieron de nuevo, esta vez en quiebra.

El joven Marshall, entonces de 27 años, tuvo que ir a Melbourne y despedir a todo el personal de Ramplings y subastar el equipo. Cuando regresó a Goulburn había una deuda garantizada de West 250,000 a Westpac y owed 600,000 a acreedores infelices y sin garantía.

Siguieron unos años difíciles. Brian y Marshall trabajaron duro haciendo botas y finalmente pagaron a Westpac en 1986. Dos años más tarde pudieron obtener un préstamo del Commonwealth Bank para pagar a los acreedores no garantizados 30 centavos de dólar, y una vez más sacaron el negocio de la administración judicial.

«Hemos tenido más salidas que una vuelta de Phar», se ríe Marshall ahora.

Su padre Brian murió el año pasado y dejó su 80 por ciento del negocio a los dos hijos de Marshall, Toby, de 28 años, y Harry, de 25. Toby es banquero en Sydney y Harry acaba de empezar a trabajar en el negocio, «empezando por el fondo», dice Marshall.

Baxter vende muchas botas a las fuerzas armadas de Australia, así como a las fuerzas policiales y los servicios de emergencia. El mercado tradicional de la compañía es a través de los clubes de ponis y las sillerías, y recientemente se ha mudado al espacio de botas de trabajo tradicionales de Blundstone.

Y la familia Baxter está ahora siguiendo a Blundstone en el mercado de exportación, en particular en los Estados Unidos.

Marshall dice que los negocios siguen siendo difíciles, pero ahora no tienen deudas y están obteniendo ganancias decentes, especialmente desde que el dólar ha caído.

El Plan Button en la década de 1980 y los recortes en los aranceles y la asistencia a la industria en la década de 1990 y hasta 2010 se diseñaron para hacer que la fabricación australiana fuera competitiva a nivel mundial, y para muchos eso es lo que sucedió.

Es solo que lo hicieron fabricando en otro lugar.

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