Big Agnes: La pequeña marca de sacos de dormir que podría

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Fuera de la industria al aire libre, en ciudades donde la gente usa zapatos de vestir para trabajar y sus blazers son blazers, no chaquetas técnicas disfrazadas, «basura» es una palabra sucia. Es un insulto que no se toma con amabilidad.

Pero aquí, en Steamboat Springs, Colorado, es una insignia de honor y autenticidad. Es una palabra que podría usar para describir las raíces de Big Agnes, que se ha expandido tan rápidamente desde su fundación en 2001 que ha crecido edificio tras edificio, creando un campus en expansión, de espacios comerciales y casas convertidas en tiendas y oficinas. A finales del año pasado, la marca se mudó para consolidarse en un edificio que albergará a la mayoría de sus empleados. Las personas que normalmente se comunicaban por teléfono y correo electrónico, a pesar de que estaban trabajando a solo unos minutos de distancia en la misma ciudad pequeña, ahora se encuentran en su mayoría en la misma ubicación, lo que aumentará la eficiencia de una máquina que ya funciona bien.

La historia de cómo este pequeño negocio se convirtió en la empresa galardonada que es hoy en día tiene mucho que ver con esa autenticidad asquerosa. Solo le tomó tres años a la gran Agnes ganar su primer premio Backpacker Editors’ Choice, por su núcleo de aire aislado, y ahora tiene 11, entre docenas de otros premios de medios endémicos y no endémicos.

Esa autenticidad proviene en gran medida del deseo de la marca de resolver problemas a medida que se encuentran con ellos, en lugar de diseñar equipo nuevo solo para tener algo fresco para poner en los estantes la próxima temporada.

 Bill Gamber, fundador de Big Agnes
El fundador de Big Agnes Bill Gamber en un campamento de la empresa debajo de la Pared Amarilla en el monte. Zirkel en el monte. Zirkel Wilderness Area (CO).Big Agnes

«Vamos de campamento y regresamos y decimos:’ Realmente deberíamos hacer una tienda de campaña que haga esto, o Wow, deberíamos hacerla más liviana, o hacer que tenga más espacio, pero aún así sea realmente liviana'», dice Bill Gamber, fundador y copropietario de Big Agnes. Incluso después de 17 años en el negocio, Gamber todavía está muy involucrado en el proceso de diseño de productos, y es humilde con respecto a sus logros. Nunca decimos simplemente, ‘ Necesitamos algo nuevo.»

El fundador de Big Agnes se metió en el diseño de productos para crear un mejor sistema de sueño

Gamber comenzó Big Agnes porque quería hacer un mejor sistema de sueño. Estaba harto de que su saco de dormir se desprendiera de su almohadilla para dormir, así que desarrolló un juego que funcionaba en conjunto: deslice la almohadilla en la parte inferior de la bolsa, para que no se mueva. Es una idea bastante simple, y una que desde entonces ha sido ampliamente imitada entre los competidores, pero Gamber fue el primero en hacer un producto escalable. Creía en la marca, al igual que algunos miembros del personal de larga data que trabajaban gratis hasta que la empresa obtuvo ganancias.

La primera feria de minoristas al aire libre a la que asistieron fue en agosto de 2000, con un stand de 10 x 10, recuerda Len Zanni, copropietario. En ese momento, estaba en el lado de las relaciones públicas, trabajando para Backbone Media, que todavía representa a la Gran Agnes casi 20 años después. Tres años después de representar a la marca, Gamber y su antiguo socio comercial se separaron, y Zanni y su tercer copropietario, Rich Hager, tuvieron la oportunidad de comprarse empleos, dijo Zanni. Mordieron e invirtieron en la compañía.

En esa primera feria comercial, Big Agnes trajo dos sacos de dormir y dos almohadillas y consiguió un puñado de citas con los medios de comunicación. No tenían idea de dónde fabricarían el producto a gran escala en caso de que explotara, dijo Zanni.

 Len Zanni, Rich Hager, Bill Gamber
Los propietarios de Big Agnes (de izquierda a derecha, Len Zanni, Rich Hager y Bill Gamber) aceptaron el premio Emprendedor del Año 2015 de la Fundación Comunitaria del Valle Yampa.Big Agnes

«Recuerdo mi primera visita al Gran stand de Agnes en ese espectáculo del 2000. La gran Agnes estaba en la parte de atrás de un pabellón, creo, y saltaba. Fue una de las historias de moda de ese programa», dice la editora en jefe de OBJ, Kristin Hostetter, entonces editora de equipo para MOCHILEROS. «La funda de almohadilla integrada era un concepto bastante descabellado en ese momento, y la primera sacudida real que habíamos visto en sistemas de sueño en años. Pero Gamber tenía una buena historia, y era refrescantemente auténtico. Habló sobre sus experiencias personales de campamento, y resonó. Probamos el equipo y quedó bastante claro de inmediato que estaba en algo.»

Backbone Media, una de las compañías de relaciones públicas más grandes de la industria al aire libre, se enfrentó a Big Agnes desde el principio. Penn Newhard, fundador y socio gerente de Backbone, se reunió con Gamber en un cuarto trasero de una gasolinera de la I-70, y hablaron durante horas hasta que los expulsaron. Hay tres preguntas clave que Newhard se hace al contratar nuevos clientes, dice, que se reducen a esto: ¿Creemos en el producto? ¿Nos gusta la persona, sería divertido trabajar con ella y habría respeto mutuo? ¿Y sentimos que realmente podríamos ayudarlos, y nos empujarían a ser una mejor agencia?

«Era muy evidente, en esas primeras tres horas, que esas casillas eran como marcar, marcar, marcar», dice Newhard.

Las dos empresas se han mantenido unidas desde el principio. Es de esperar que Newhard elogie a su propio cliente, pero habló de Gamber y Zanni tanto desde el punto de vista personal como profesional. Son motivados, inteligentes, enfocados y conocen a sus clientes, en parte porque son sus propios clientes, y saben que no deben tomarse demasiado en serio, dijo Newhard. Gamber es tenaz, reflexivo y humilde. Zanni es discreto y un ciclista rápido y talentoso cuya «habilidad silenciosa» obtuvo inversiones de Honey Stinger de Lance Armstrong, cuando era el nombre más grande en el ciclismo.

Lo que hace Big Agnes, lo hace bien

Big Agnes Mint Saloon

Big Agnes Mint Saloon
Big Agnes

La tienda Mint Saloon es la primera tienda Big Agnes que presenta su propia impresión personalizada de álamo temblón.

Núcleo de Aire Aislado Big Agnes

 Núcleo de Aire Aislado Big Agnes
Big Agnes

El Núcleo de Aire aislado fue el primer gran ganador de Big Agnes: Ganó un premio de Elección del editor de la revista Backpacker en 2004.

Silla Helinox Zero

 Silla Helinox Zero
Big Agnes

Además de sus propios productos, Big Agnes también distribuye las sillas de campamento ultraligeras de Helinox. La silla Zero, aquí, es un volante para mochileros que tiene una increíble relación peso / comodidad. «En el viaje de Elección del editor de Backpacker a Colombia, todos los que no tenían uno de estos estaban celosos», dice la Editora Asistente de OBJ, Kassondra Cloos, que estaba en el viaje. «Cuando el suelo está empapado, sentarse en una silla en lugar de agacharse en el barro vale la pena empacar la libra extra.»La silla ganó fácilmente un premio de la CE.

Big Agnes Copper Spur HV UL2

Big Agnes Copper Spur HV UL2
Big Agnes

La línea de tiendas de espuelas de cobre de Big Agnes casi encabeza el mercado de ventas de tiendas de campaña. El HV UL2, aquí, es una carpa para mochileros para dos. El HV UL4, lo suficientemente espacioso para que cuatro hombres duerman cómodos, ganó recientemente el premio Editor’s Choice de Backpacker Magazine.

Estación Big Agnes Tensleep 4

Big Agnes Tensleep Cuatro
Big Agnes

«La estación Tensleep 4 es un palacio familiar», dice Kristin Hostetter, editora en jefe de OBJ, que probó la carpa en campamentos familiares y viajes en canoa en Nueva Inglaterra con su esposo, dos adolescentes y un laboratorio de 60 libras. «Me encanta el espacio libre y la ventilación. Nunca nos sentíamos sofocados en las cálidas noches de verano.»

Una receta para el éxito en un pueblo pequeño

Los pueblos pequeños como Steamboat, que crecieron casi un 60 por ciento entre 1999 y 2013 a una población en auge de 12,000 personas, generalmente no son donde esperarías encontrar el tipo de talento que ha hecho que Big Agnes sea tan exitoso. Pero la gente quiere vivir ese tipo de estilo de vida, dice Zanni, y mucha gente experimentada y apasionada termina en ciudades como Steamboat por una razón u otra. No parecen tener escasez de solicitantes de empleo cuando están contratando.

En Big Agnes, la rotación de empleados es bastante baja: Muchos de los primeros empleados se han quedado con la marca. Los miembros del personal disfrutan de beneficios como llevar a sus perros al trabajo, una cláusula de polvo (10 pulgadas de nieve + aprobación del gerente = día de nieve pagado), campamentos para empleados donde el personal puede irse al mediodía en un día de semana y regresar al mediodía del día siguiente, y recibir un pago para ser voluntario en proyectos como el trabajo en senderos. En 2016, Big Agnes obtuvo un codiciado lugar en la lista de Mejores Lugares para Trabajar de la revista Outside.

«Muchas veces, algunas de las mejores ideas pueden surgir en el telesilla, entre un par de colegas que se encontraron esa mañana esquiando», dice Zanni. «Si no ofrecimos ese tipo de cosas, ¿por qué estar en un lugar como Steamboat Springs?»

El éxito de la marca es «una combinación de un gran equipo, trabajo duro, mucha pasión, algo de suerte y sincronización», dice Zanni. «Pon todo eso en una licuadora, mézclalo en lo alto, y de alguna manera eso es lo que nos ha ayudado a llegar a donde estamos hoy.»

Los productos galardonados conducen a un fuerte crecimiento para Big Agnes

En 2016, Big Agnes ocupó el segundo lugar en ventas entre los fabricantes de tiendas de marca (detrás de giant, Coleman) según datos del Grupo NPD. Aumentó las ventas en un 15 por ciento el año pasado, lo que fue 10 veces más rápido que la categoría total de tiendas de campaña. En la categoría de sacos de dormir, Big Agnes ocupó el quinto lugar, con ventas manteniéndose estables a medida que las ventas de la categoría disminuyeron en otros lugares.

La respuesta a cómo y por qué Big Agnes ha crecido de una manera tan notable es fácil, según Newhard: Se reduce a un producto galardonado. Una y otra vez, las cosas de la Gran Agnes funcionan.

«Casi se ha convertido, y lo digo con una sonrisa, en ir al Minorista al aire libre y averiguar qué premio a la Elección del editor o al Equipo del Año ha ganado Big Agnes esta vez», dijo Steven» Leon » Lutz, director de marca y comercialización para el minorista Backcountry Edge. «Es muy importante para cualquier marca ganar un premio de ese tipo, pero cuando una marca está ganando varios premios, eso va a impulsar el crecimiento. Y sin duda es algo emocionante para nosotros poder decírselo a nuestros clientes.»

Big Agnes siempre está un paso por delante de sus competidores, dice Newhard, dando el ejemplo de la carpa mtnGLO, que tiene un sistema de iluminación integrado. «Esa dedicación y enfoque, casi suena arrepentido de decirlo, pero entender realmente a su cliente y ser uno de ellos, conduce a un gran diseño de producto, y conduce a eso de manera intuitiva. La tenacidad los ha colocado en un lugar donde, silenciosamente, se han convertido en una marca dominante en tiendas de campaña y sacos de dormir.»

Big Agnes comenzó a fabricar tiendas de campaña en 2003, pero rápidamente han derrocado a algunos de los nombres más grandes que existen desde hace mucho tiempo.

Según NPD Group, Big Agnes ha aumentado sus ventas de carpas en un crecimiento de dos dígitos en cada uno de los últimos dos años; sus más vendidos son los modelos Copper Spur y Fly Creek. Big Agnes ha superado a competidores de renombre como The North Face y Black Diamond.

Ese tipo de éxito puede ser un poco discordante, dice Gamber. Y es difícil, tal vez aún más difícil, permanecer en la cima una vez que has llegado allí.

«Vemos diferentes tendencias y vemos dónde estamos, y eso lo hace, a veces, más aterrador», dice Gamber. «Es más fácil cuando solo estás perdiendo el tiempo y nadie realmente está prestando atención. Es más difícil cuando estás en la cima y la gente quiere derribarte.»

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